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14 enero, 2022 in-pacient.es via Harvard T.H. Chan School of Public Health

La esclerosis múltiple (EM), una enfermedad progresiva que afecta a 2,8 millones de personas en todo el mundo y para la que no existe una cura definitiva, está probablemente causada por la infección del virus de Epstein-Barr (VEB), según un estudio dirigido por investigadores de la Escuela de Salud Pública T.H. Chan de Harvard.

Sus conclusiones se publicaron en línea en la revista en Science el 13 de enero de 2022.

«La hipótesis de que el VEB causa la esclerosis múltiple ha sido investigada por nuestro grupo y otros durante varios años, pero este es el primer estudio que aporta pruebas convincentes de causalidad», dijo Alberto Ascherio, profesor de epidemiología y nutrición de la Escuela Chan de Harvard y autor principal del estudio. «Se trata de un gran paso porque sugiere que la mayoría de los casos de EM podrían prevenirse deteniendo la infección por el VEB, y que dirigirse al VEB podría conducir al descubrimiento de una cura para la EM».

La EM es una enfermedad inflamatoria crónica del sistema nervioso central que ataca las vainas de mielina que protegen las neuronas del cerebro y la médula espinal. No se conoce su causa, pero uno de los principales sospechosos es el VEB, un virus herpes que puede causar mononucleosis infecciosa y que establece una infección latente y de por vida en el huésped. Establecer una relación causal entre el virus y la enfermedad ha sido difícil porque el VEB infecta aproximadamente al 95% de los adultos, la esclerosis múltiple es una enfermedad relativamente rara y la aparición de los síntomas de la esclerosis múltiple comienza unos 10 años después de la infección por el VEB. Para determinar la conexión entre el VEB y la EM, los investigadores realizaron un estudio entre más de 10 millones de adultos jóvenes en servicio activo en el ejército estadounidense e identificaron a 955 que fueron diagnosticados de EM durante su periodo de servicio.

El equipo analizó muestras de suero tomadas bienalmente por los militares y determinó el estado del VEB de los soldados en el momento de la primera muestra y la relación entre la infección por el VEB y la aparición de la EM durante el periodo de servicio activo. En esta cohorte, el riesgo de padecer EM se multiplicó por 32 tras la infección por el VEB, pero no cambió tras la infección por otros virus. Los niveles séricos de la cadena ligera de neurofilamentos, un biomarcador de la degeneración nerviosa típica de la EM, sólo aumentaron tras la infección por el VEB. Los resultados no pueden explicarse por ningún factor de riesgo conocido de la EM y sugieren que el VEB es la principal causa de la EM.

Ascherio afirma que el retraso entre la infección por el VEB y la aparición de la EM puede deberse en parte a que los síntomas de la enfermedad no se detectan durante las primeras fases y en parte a la relación evolutiva entre el VEB y el sistema inmunitario del huésped, que se estimula repetidamente cada vez que el virus latente se reactiva.

«En la actualidad no hay forma de prevenir o tratar eficazmente la infección por el VEB, pero una vacuna contra el VEB o la utilización de fármacos antivirales específicos para el VEB podrían prevenir o curar la EM», afirma Ascherio.

Longitudinal analysis reveals high prevalence of Epstein-Barr virus associated with multiple sclerosis. Kjetil Bjornevik, Marianna Cortese, Brian C. Healy, Jens Kuhle, Michael J. Mina, Yumei Leng, Stephen J. Elledge, David W. Niebuhr, Ann I. Scher, Kassandra L. Munger, Alberto Ascherio, Science, January 13, 2022, doi: 10.1126/science.abj8222

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